Quintilien, 94 : De l’Institution de l’orateur

Définition publiée par Génin

Quintilien, De l’Institution de l’orateur, trad. Nicolas Gédoyn, Paris, Grégoire Dupuis, 1718, livre neuvième, chap. II, « Des Figures du Sens », p. 581-582.

Définition publiée par Élie Génin, le 14 mai 2021

LIVRE NEUVIÉME

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CHAPITRE II. Des Figures du Sens.

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Quant à cette figure qui peint les choses dont on parle, & qui, comme dit Cicéron, les met sous les yeux, on a coustume de s'en servir, lors qu'au lieu d'indiquer simplement un fait, on veut montrer comment il s'est passé, non en gros, mais en détail. C'est un article que j'ay traité dans le Livre précédent, l'ayant compris sous l'évidence, ou l'illustration, qui est en effet le nom que Celsus donne à cette figure. D'autres l'appellent une hypotypose, & la définissent, une image des choses, si bien représentée par la parole, que l'Auditeur croit plutost la voir que l'entendre. Enflammé de colere il vint au Barreau. Ses yeux estoient étincellants, vous eussiez la cruauté peinte sur son visage. Non seulement on représente les choses qui sont, ou qui ont esté, mais aussi celles qui seront, ou qui eussent esté. Cicéron nous en fournit un exemple admirable dans son Oraison pour Milon, quand il dépeint ce qu'eust fait Clodius, s'il se fust emparé de la Préture.

Mais ces transpositions de temps qui ont quelquefois lieu dans l'hypotypose estoient plus circonspectes chez les Anciens. Imaginez-vous voir, Messieurs, &c. ou bien, Ce que vous n'avez pû voir par vos yeux, vous pouvez du moins vous l'imaginer. Voilà comme ils s'y prennoient. Au lieu qu'aujourd'huy nos Orateurs & encore plus nos [p. 582; IX, 2] Déclamateurs outrent leurs images, & les chargent de trop d'action. Témoin Seneque dans cette Controverse, où il feint qu'un Pere qui avoit deux Fils d'une premiére Femme, averti par l'un d'eux, surprend l'autre en adultere avec sa belle Mere, & se venge dans le moment, en ostant la vie aux deux coupables. Il fait dire à ce Pere, Condui-moy, mon Fils, je te suy. Prends cette main tremblante, & mene-moy où tu voudras. Le Fils ayant conduit son Pere jusques dans la chambre qui servoit de rendez-vous, luy dit, Hé bien, mon Pere, ce que vous ne vouliez pas croire, le voyez-vous de vos propres yeux? Je ne vois rien, répond le Pere, je suis dans les ténebres, un nuage épais m'environne & me dérobe la clarté du jour. Voilà une image, mais qui a quelque chose de trop palpable; car il semble que c'est un spectacle, & non un récit.

Quelques-uns donnent encore à l'hypotypose le soin de décrire les lieux, d'une maniere qui les représente au naturel; & d'autres aiment mieux faire de cette description une figure particuliere, qu'ils nomment Topographie.