Quintilien, 94 : De l’Institution de l’orateur

Définition publiée par Génin

Quintilien, De l’Institution de l’orateur, trad. Nicolas Gédoyn, Paris, Grégoire Dupuis, 1718, livre septième, chap. IV, « De la Qualité », p. 464-465 et 471-472.

Définition publiée par Élie Génin, le 22 mai 2021

LIVRE SEPTIÉME

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CHAPITRE IV. De la Qualité.

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Si nul de tous ces moyens ne peut s'employer, on verra comment on peut diminuer le crime, & le faire passer pour moins considérable qu'il n'est; ce qui a donné lieu à quelques Rhéteurs d'établir un nouvel état de Causes, qu'ils appellent de quantité. Mais cette quantité n'estant que la mesure d'un chastiment ou d'une récompense, il est clair qu'on en juge par la qualité du fait. C'est pourquoy je la comprens dans ce dernier état, aussi bien que le nombre, que les Grecs distinguent encore. Car ils ont deux [p. 465; VII, 4] termes pour exprimer deux choses que nous confondons en une seule par un mesme nom.

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La quantité, comme j'ay dit, releve aussi de cet état, non pas tousjours, mais le plus souvent. Et j'applique le mot de quantité à toutes les choses qui se peuvent ou mesurer ou nombrer. Mais la mesure d'une action soit bonne, soit mauvaise, se détermine quelquefois par l'estimation du fait, comme lorsqu'on examine la grandeur d'une faute ou d'un bienfait; & quelquefois par un point de Droit, quand on agite en vertu de quelle Loy il faut punir ou récompenser quelqu'un: par exemple, si celuy qui a deshonoré un jeune homme, en doit estre quitte pour payer une certaine somme [C'estoit dix mille as, qui faisoient environ trois cent livres de nostre monnoye], qui est la peine à quoy ce crime est condamné; ou si parce que le jeune homme n'a pû survivre à sa honte, & qu'il s'est pendu, celuy qui a attenté à sa pudicité doit perdre la vie, comme estant cause de sa mort.

Et pour le dire en passant, ceux-là se trompent fort qui traittent cette controverse, comme si la question rouloit entre deux loix: car il ne s'agit point du tout des dix mille Sesterces, & on ne les demande seulement pas. Tout consiste à sçavoir si le Criminel est cause de la mort de ce jeune homme. La mesme espece est aussi du ressort de la conjecture, quand on examine si un meurtre a esté commis volontairement, ou non, & s'il faut condamner un mal-faitteur à un exil perpetuel, ou bien seulement à un exil de cinq ans. Thrasibulus mérite-t-il trente récompenses pour avoir délivré Athenes de trente Tyrans? C'est une question qui est tirée du nombre, & qui se décide encore par la Loy. Il en est de mesme lorsque deux volleurs ont pris de l'argent, & que l'on agite si chacun d'eux doit [p. 472; VII, 5] rendre [La Loy portoit qu'un voleur pris sur le fait, rendroit le quadruple de ce qu'il auroit dérobé. Deux voleurs dérobent une somme d'argent. On demande si chacun doit rendre le quadruple, ou seulement le double] le quadruple de ce qu'il a pris, ou seulement le double. Mais icy on estime aussi le fait; & le Droit luy-mesme dépend de la qualité de l'action.